The benefits and challenges of using ICTs to strengthen university-farming community engagement in Uganda

Agricultural Universities like many other organizations have used conventional communication channels in sharing information with farmers and other stakeholders. There are however increased limitations of ensuring real-time and sustainable exchange of relevant information and knowledge between researchers, extension workers, farmers and other stakeholders. Integration of information communication technologies (ICTs) in communication has been found to facilitate timely, efficient and cost effective information sharing in agriculture. Makerere University piloted the development of an information and communication technology (ICT) mechanism to enable farmers’ to access information from a University information centre. This study aimed at understanding the factors influencing the application of the ICT-based information exchange model for strengthening university-farming community engagement in a pilot project between Makerere University and farming communities in northern Uganda. Qualitative data were collected from 30 project farmers, project managers and the system designers at the university through key informant interviews. The study findings suggest that successful integration of ICTs in the information pathways is important in enhancing timely information sharing between universities, farmers and other stakeholders. Universities have a unique advantage of having a broad array of expertise and students to run an agricultural ICT platform. Partnering with relevant agricultural organizations from whom to access and integrate relevant information would improve the quality of content shared with farmers. Exploring ways of establishing an equipped agricultural ICT laboratory/center at the university, and strengthening partnerships with other stakeholders is very crucial if efforts of applying ICTs to strengthen engagement with farmers and other stakeholders are not to stop at experimentation.
Les universités agricoles comme beaucoup d’autres organisations ont utilisé les moyens conventionnels de communication pour partager l’information avec les agriculteurs et d’autres parties prenantes. Il existe cependant des limites accrues pour assurer un échange en temps réel et durable d’informations et de connaissances pertinentes entre les chercheurs, les vulgarisateurs, les agriculteurs, et les autres parties prenantes. L’intégration des technologies de communication de l’information (TIC) dans la communication a été prouvée utile pour faciliter le partage ponctuel d’information dans le secteur agricole, de façon efficace et rentable. L’Université de Makerere a piloté le développement d’un mécanisme de technologies de l’information et de la communication (TIC) permettant aux agriculteurs d’accéder à l’information provenant d’un centre d’information universitaire. Cette étude visait à comprendre les facteurs qui influencent l’application du modèle d’échange d’informations basé sur les TIC pour le renforcement de l’engagement des universités agricoles dans un projet pilote entre l’Université de Makerere et les communautés agricoles du nord de l’Ouganda. Des données qualitatives ont été recueillies auprès de 30 agriculteurs faisant partie du projet, des gestionnaires de projet et des concepteurs de systèmes à l’université par le biais d’entrevues auprès d’informateurs clés. Les résultats de l’étude suggèrent que l’intégration réussie des TIC dans les voies d’information est importante pour améliorer le partage ponctuel d’informations entre les universités, les agriculteurs, et les autres parties prenantes. Les universités ont l’avantage unique de disposer d’un large éventail de compétences et d’étudiants pour gérer une plateforme TIC agricole. Le partenariat avec les organisations agricoles compétentes auprès desquelles accéder et intégrer les informations pertinentes permettrait d’améliorer la qualité du contenu partagé avec les agriculteurs. Il est très important d’explorer les moyens d’établir un laboratoire / centre de TIC agricole équipé à l’université et de renforcer les partenariats avec d’autres parties prenantes si on veut que les efforts d’application des TIC pour renforcer l’engagement avec les agriculteurs et les autres parties prenantes ne s’arrêtent pas à l’expérimentation.
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East Africa
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Publication of this article has been made possible through the United States Agency for International Development (USAID) funded Innovative Agricultural Research Initiative (iAGRI) Project and the Transforming African Agricultural Universities to meaningfully contribute to Africa’s growth and development (TAGDev) Project funded by MasterCard Foundation.